¿Cómo funcionan las vacunas de ARNm contra la COVID-19?

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Escrito por Roy E. Weiss, MD, PhD,
director médico para la COVID-19,
University of Miami Health System

Roy Weiss

El 15 de diciembre fue un día histórico.

Noventa proveedores de atención médica de primera línea recibieron su primera vacuna contra la COVID-19. Estos héroes vinieron a trabajar todos los días desde marzo, cuidando a nuestros pacientes más enfermos, asegurándose de que todos estemos protegidos. Pronto, todos tendremos la oportunidad de protegerlos al recibir también la vacuna contra la COVID-19.

Pero, ¿por qué necesitamos una vacuna?

La respuesta simple es “para deshacernos del virus”. La infección por el virus causa una enfermedad altamente transmisible por vía respiratoria y con gran facilidad de agravarse. La enfermedad puede ser transmitida por personas que tienen síntomas y, lo que es más importante, por personas que ni siquiera saben que tienen COVID-19 porque son asintomáticas o presintomáticas.

La inmunidad colectiva, donde la mayoría de la comunidad está protegida y hace que la probabilidad de transmisión del virus sea menor, es poco probable a menos que podamos vacunar al 70 % de la población. Sin la vacuna, no existe la inmunidad colectiva en el caso de la COVID-19. No vacunar a la mayoría de la población causaría un impacto económico y humano aún más negativo en nuestra sociedad y en el mundo de lo que ya se ha producido.

Cómo funciona una vacuna de ARNm

Es posible que le preocupe recibir la vacuna porque no está seguro de qué contiene.

Permítame explicarle de qué se trata una vacuna de ARNm.

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(adaptado de Nature.com 2020)

En la imagen de arriba, hay una pequeña esfera azul llamada nanopartícula. Es una esfera muy delgada, con una cubierta exterior de grasas o lípidos. Dentro de esta estructura se encuentra una hebra diminuta de ARN mensajero. El ARN mensajero es el modelo de todas las proteínas que se fabrican en los seres vivos.

Lo que sucede cuando uno recibe la vacuna contra la COVID-19 es que el ARN mensajero específico encerrado en esta pequeña esfera de lípidos, esta nanopartícula, se inyecta en el cuerpo. Luego, la nanopartícula se fusiona con las membranas de las células (que también están hechas de lípidos) y el ARN mensajero se libera en el citoplasma de las células. Una vez allí, les indica a las células que produzcan una proteína llamada péptido de la espícula viral, que solo está presente en el virus SARS-CoV-2, también conocido como virus de la COVID-19.

Todas las células del cuerpo están preparadas, listas para reconocer al “enemigo público n.º 1: el virus”. “Oigan chicos, escuchen, hay una sustancia extraña en nuestro cuerpo y tenemos que producir anticuerpos para combatirla y necesitamos tener nuestro sistema inmunitario para luchar contra ella”.

Es como un boxeador preparándose para pelear antes del combate. Las células inmunitarias del cuerpo han sido preparadas y saben quién es el enemigo, por lo que cuando llega el virus, el cuerpo está listo para neutralizarlo y destruirlo porque los anticuerpos reconocen esa proteína única que hay en la superficie del virus.

Es algo totalmente seguro. Esta proteína en sí no afecta al cuerpo de ninguna manera. El ARN no afecta sus genes. Además, la vacuna no puede darle COVID-19. Simplemente utiliza la maquinaria que hay en sus células para producir el antígeno necesario para estimular el sistema inmunitario.

¿Pfizer o Moderna?

La Administración federal de Medicamentos de EE. UU. ha otorgado una autorización de uso de emergencia (emergency use authorization, EUA) a dos vacunas de ARN mensajero, una desarrollada por Pfizer/BioNTech y otra por Moderna. Ambas vacunas se administran en dos dosis. No hay mucha diferencia entre las dos, excepto que la segunda inyección de Pfizer se administra 21 días después de la primera, y la de Moderna, 28 días después de la primera dosis.

La vacuna de Pfizer se llama BNT162b1 y el “antígeno” que codifica el ARN mensajero es un dominio de unión al receptor de SARS-Co-V2 trimerizado. La vacuna de Moderna se llama mRNA1273 y codifica la proteína S de la espícula del virus en la confirmación antes de fusionarse con la célula. Si bien las dos vacunas son de ARN mensajero, son ligeramente diferentes y, por lo tanto, para obtener la máxima eficacia, no se puede recibir la primera dosis de una vacuna de Pfizer y luego la vacuna Moderna para la segunda dosis. Las dosis deben ser de la misma marca.

La mayoría de las reacciones adversas notificadas en los ensayos clínicos de ambas vacunas son muy leves y se resolvieron en unos pocos días. Se informó dolor en el lugar de la inyección, lo cual no es sorprendente. Cada vez que tome una aguja y se pinche el brazo, habrá un momento de dolor. Las empresas también observaron fatiga, dolor de cabeza, dolor muscular, escalofríos y fiebre.

¿Funcionan?

Con decenas de miles de participantes de los ensayos, solo ha habido ocho casos confirmados de COVID-19 en el grupo de la vacuna en comparación con 162 casos confirmados de COVID-19 en el grupo de placebo o solución hidrosalina. La eficacia informada siete días después de la segunda dosis fue del 95.5 %.

En comparación con la vacuna antigripal, la vacuna contra la COVID-19 es mucho más eficaz que la vacuna para tratar la gripe. También es importante tener en cuenta que no hubo diferencias clínicas significativas en la eficacia general de la vacuna, independientemente de la edad o de que el paciente tuviera una enfermedad concomitante, obesidad, diabetes o hipertensión. Es igualmente eficaz para todos.

Si bien es probable que la vacuna comience a estimular los anticuerpos poco después de su administración, desconocemos cuándo los anticuerpos ofrecerán protección total ni cuánto tiempo durarán. Por lo tanto, continúe usando mascarilla, manteniendo el distanciamiento físico y lavándose bien las manos incluso después de recibir la vacuna. No será una panacea hasta que no tengamos vacunado el 70 % de la comunidad. Sí, estará protegido, pero también tenemos que proteger a la comunidad general.

El último aspecto que quiero mencionar es que una vacuna solo funcionará si las personas la reciben. Es por eso que le recomiendo que lo haga.


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